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Manfred von Richthofen

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Manfred von Richthofen
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El Barón Rojo, el aviador alemán más destacado del mundo, hoy inmortal

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Manfred Albrecht Freiherr von Richthofen (Breslau, Imperio alemán; 2 de mayo de 1892– †Vaux-sur-Somme, Francia; 21 de abril de 1918) fue un militar y aviador alemán; más conocido como el Barón Rojo (Der rote Baron), fue un piloto que consiguió derribar ochenta aeroplanos enemigos durante la Primera Guerra Mundial antes de ser abatido en la mañana del 21 de abril de 1918 cerca del río Somme, en el norte de Francia.

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Contenido

Héroe de los alemanes y mundial, respetado por sus enemigos durante la Primera Guerra Mundial, permitía escapar a sus víctimas malheridas. Su unidad fue responsable del derribo de 151 aviones británicos, contra 66 de las propias, durante el mes de abril de 1917. Por ello recibió la medalla Pour le Mérite.

Medalla Pour le Merite

Sus aviones, el caza biplano Albatros D.II y luego el triplano Fokker Dr.I, le permitían una amplia capacidad de maniobras y piruetas. Sin embargo, la mayoría de sus victorias en combates aéreos las consiguió en un avión tipo Albatros.

Infancia y juventud

Nació el 2 de mayo de 1892 en la capital de Silesia, Breslavia (hoy Wroclaw, perteneciente a Polonia). De niño se trasladó con su familia a Schweidnitz (hoy Swidnica, Polonia). Era el mayor de tres hermanos. Miembro de la familia aristocrática terrateniente Richthofen, el padre de Manfred había llegado a ocupar un alto cargo en el regimiento de Ulanos Nº 12, una unidad perteneciente a la poderosa caballería prusiana. Manfred y su hermano pequeño Lothar quisieron seguir los pasos de su padre, alistándose jóvenes en el ejército imperial. Practicó caza y equitación y cuando completó su adiestramiento como cadete, se alistó en los Ulanos (caballería alemana), siendo nombrado tres años después teniente del primer regimiento.

Primera Guerra Mundial

Durante la Primera Guerra Mundial, von Richthofen pasó de la caballería (donde ganó la condecoración de la Cruz de Hierro) a la infantería, pero en esta modalidad no prosperó, ya que las condiciones que se vivían en las trincheras eran inhumanas y "muy aburridas", según sus palabras. Finalmente encontró su lugar bajo el Sol alistándose en la aviación, donde demostró una gran capacidad con esta arma, completamente innovadora para lo que hasta entonces había sido la guerra (la producción de aviones se incrementó desde los 300, que tenían todos los contrincantes al principio de la contienda, hasta los 150.000 al finalizar).

Cruz de Hierro (Eiserne Kreuz)

No logró destacar en la academia de aviadores, aunque luego demostró ser muy capaz en combate. En el principio sólo se dedicó a observar y fotografiar el frente oriental, pero lo que él quería eran aventuras.

En la Luftstreitkräfte, su encuentro con otro gran aviador, Oswald Boelcke, fue decisivo para su éxito. Boelcke lo seleccionó para el escuadrón de caza Jagdsstaffel o Jasta. Ya su primer combate fue una victoria. Sucedió sobre el cielo de Cambrai, Francia, el 17 de septiembre de 1916. Durante estos primeros meses se destacó por su agudeza visual y su innato don para afrontar el peligro. Sus compañeros decían que su personalidad se transformaba cuando cogía los mandos de su avión.

Durante los 20 meses siguientes, destacaría como el mejor as de la aviación alemana durante toda la Primera Guerra Mundial. Llegaría a superar el número de victorias de Boelcke: 40, un récord hasta entonces. En su victoria 11 consiguió derribar el biplano del as británico Lanoe Hawker. En enero de 1917 recibió la Cruz Pour le Mérite.

Circo volador Jasta 11

En 1917 se le confirió el comando del Jasta 11, que luego fue conocido como el "Circo volador" por los vivaces colores que presentaban sus 14 aviones, los cuales, al igual que un circo, se trasladaban por ferrocarril al lugar adonde se los requería. Se ganó el apodo de Barón Rojo porque su avión estaba pintado de rojo para que sus rivales lo reconocieran; hábil maniobra psicológica, pues sus enemigos le temían mucho y admiraban su gran destreza guerrera.

Llegó a dirigir 58 misiones con total éxito, en las cuales derribó a unos 80 aviones, algo que nadie llegó a superar en ningún bando durante el resto de la guerra. En abril sumó él solo 20 derribos. Sus hombres insinuaban que su líder tenía un comportamiento suicida. Pocos meses después recibió el encargo de dirigir la primera ala de caza de la historia aérea, la JG 1, integrada por los Jasta 4, 6, 10 y 11. Esta unidad llegó a derribar 644 aviones con sólo 56 bajas. Su hermano Lothar, alcanzó 40 victorias al final de la guerra en esta unidad, Kurt Wolff, 33 victorias y Karl Allmenroder 30 derribos. Todos lograron la Cruz Pour le Mérite.

Baron Rojo Inmortal

Herido casi mortalmente

El 6 de julio de 1917 recibió una bala perdida en el cráneo, que le provocó una terrible herida lesionándose el cerebro; pero él continuó volando pese a estar claramente incapacitado para soportar alturas. Se comportaba como si fuera inmune a la muerte, no tomando precauciones e incluso violando las fundamentales reglas de vuelo que había escrito en su manual. Llevó vendada la cabeza durante mucho tiempo.

Manfred von Richthofen y su padre Albert 1917

Poco después recibió con alegría un Fokker Dr.I, un triplano que también pintó de rojo, y que tenía gran agilidad, aunque si se mantenía en rumbo fijo durante muchos minutos, se convertía en presa fácil.

Su muerte en 1918

Según las fuentes oficiales y por años se pensó que había sido el capitán canadiense Roy Brown el que pudo matar al piloto alemán, aunque las nuevas investigaciones dieron con la verdad, apuntando a que fue el soldado de infantería australiano William John "Snowy" Evans el que disparó desde tierra la bala del .303 que acabó con su vida. La bala entró por el lado derecho del pecho y le causó heridas en los pulmones, el hígado, el corazón, la arteria aorta y la vena cava antes de salir. Según la opinión de los forenses, apenas contó con un minuto antes de perder la consciencia y solo un par de ellos en morir. Poco se sabe sobre el soldado Evans, aparte de que murió en 1925, y probablemente falleció sin imaginar que él podía ser el causante de la muerte del piloto más famoso de la historia.

Fue enterrado con todos los honores militares por los mismos británicos, quienes le rindieron tributo. Su ataúd —cubierto de flores como ofrenda— fue llevado a hombros por seis miembros del escuadrón 209. En el momento del entierro, soldados australianos presentaron armas y lanzaron tres salvas en su honor. En su lápida, que se encuentra en el mismo lugar donde cayó, se puede leer su epitafio:

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  • Aquí yace un valiente, un noble adversario y un verdadero hombre de honor. Que descanse en paz.

Tras su muerte, el mando del Jasta 11 fue asumido por Wilhelm Reinhardt, el cual murió en un accidente aéreo en julio de 1918, sucediéndole Hermann Göring, quien era uno de los ases más destacados de la aviación de caza en esos momentos, habiendo obtenido 22 victorias en la guerra.

El Barón Rojo dejó un libro, escrito en 1917[1], durante su convalecencia por el disparo en la cabeza. Lo tituló El avión rojo de combate, donde afirmaba que combatía en la aviación buscando una consecuencia para su vida.

El gran "Barón Rojo" pilotaba con daño cerebral

El histórico "Barón Rojo", el piloto alemán de la Primera Guerra Mundial, Manfred von Richthofen (1892-1918), cayó abatido porque se había vuelto menos cuidadoso tras sufrir una herida en la cabeza, según una teoría de investigadores estadounidenses.[2]

El piloto sufrió la lesión por un disparo enemigo un año antes de su muerte. "El Barón era un cazador, y ese instinto se volvió demasiado fuerte (por la herida)", aseguró el neuropsicólogo Thomas Hyatt al periódico.

Manfred von Richthofen3.jpg

Quien fuera el piloto más exitoso de la Primera Guerra Mundial sufrió una herida en la sien el 6 de julio de 1917. La bala lo paralizó y dejó ciego, aunque sólo por unos breves instantes, y pudo aterrizar antes de desvanecerse.

En contra del consejo de los médicos, apenas 40 días después volvió a volar y en ese tiempo llamó la atención por realizar maniobras temerarias y desenfrenadas que contradecían sus propios principios.

El día de su muerte, el 22 de abril de 1918, persiguió a un piloto canadiense hasta detrás de las líneas enemigas, donde fue abatido. Esta "fijación" por la osadía es típica de una lesión del lóbulo cerebral delantero, afirman Hyatt y el profesor Daniel Orme de la Universidad de Missouri-Columbia en su estudio, publicado en la revista "Human Factors and Aerospace Safety".

La historia

Von Richthofen y su perro Moritz. Era costumbre entre los pilotos tener una mascota. En el caso del Barón Rojo, su acompañante era un perro dogo alemán arlequín (Gran danés), llamado Moritz, si bien gran número de esas mascotas morían al seguir ciegamente a sus amos. Moritz tuvo suerte y escapó sólo con una oreja cercenada. Se decía, en esos tiempos, por superstición, que los pilotos que se fotografiaban antes de un vuelo sufrirían de una terrible mala suerte. La última fotografía hecha al Barón Rojo fue hecha, justamente, sólo segundos antes de que volara por última vez mientras jugaba con un perro.

A las 10:45 horas del 21 de abril de 1918, el escuadrón de Von Richthofen avistó un par de aviones ingleses, desatándose un combate aéreo de características espectaculares, con audaces giros de las naves buscando el mejor ángulo para disparar.

En medio de la contienda, el joven piloto canadiense Wilford May vio cómo era perseguido por Von Richthofen a bordo de su inconfundible triplano rojo Fokker Dr. I Dreidecker. Intentando esquivar al temido Barón Rojo, enfiló hacia el territorio francés no controlado por los alemanes. Al entrar al espacio aéreo aliado - ambos a baja altura- , una lluvia de balas desde tierra comenzó a perseguir al Fokker rojo.

Un segundo avión canadiense, al mando del capitán Roy Brown, se introdujo en esta persecución, tratando de derribar al cazador alemán. Después de varias maniobras, Brown disparó sobre el avión de Von Richthofen. Entonces el Fokker comenzó a perder altura hasta estrellarse.

Desde entonces, las dudas se apoderaron de esta historia. ¿Fue Brown quien logró derribar al Barón Rojo? ¿Fueron acaso los disparos desde tierra?

Discovery Channel difundió a principios de este año un documental donde aseguran haber dado con la clave que explica la muerte del Barón Rojo.[3]

Gracias a avanzados simuladores de vuelos, la revisión de documentos y testimonios de la época, así como de las últimas técnicas de análisis balístico y patología forense, los investigadores del canal dilucidaron que una bala calibre .303 cruzó el corazón del piloto alemán en diagonal, entrando por el costado derecho inferior de la espalda - destrozando todos los órganos a su paso- y saliendo por el pecho, bajo la tetilla izquierda.

Ese tipo de munición era usada tanto por las ametralladoras en tierra como las montadas en los aviones ingleses. Sin embargo, las pruebas computacionales no permitían llegar al fondo de la cuestión.

Discovery Channel debió entonces utilizar aviones reales y simular la trayectoria de los vuelos de los pilotos en el combate. Con rayos láser como balas virtuales, comprobaron que para Brown era prácticamente imposible dar en el blanco. Sin embargo, desde tierra, consiguieron en varias oportunidades "impactar" el avión de prueba, concluyendo que fueron los australianos que disparaban desde tierra quienes derribaron a Von Richthofen.

La teoría expuesta hoy por los científicos estadounidenses no se contrapone con la de Discovery Channel. Al contrario, agrega un dato más que puede ayudar a entender con mayor precisión la mítica historia de quien fuera el mejor piloto de la Primera Guerra Mundial.[4] <div/>

Pizarra

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  • Como todos los pilotos de caza, el Barón Rojo también tenia su manera particular de celebrar cada victoria. En su caso, encargaba a un joyero de Berlín copas de plata de cinco centímetros de altura. La primera llevaba grabada la inscripción "1 Vickerse 2 17.9.16". El primer número indicaba el orden del derribo, la palabra el tipo de aeroplano, el siguiente número los tripulantes, y finalmente la fecha de la victoria. Con el tiempo, y visto que la colección de victorias aumentaba significativamente, pasó a encargar una copa el doble de grande cada decena. La serie de trofeos se interrumpió después de la victoria número 60, cuando el joyero le comunicó que no había más plata disponible y que sólo podría fabricar copas con un material de peor calidad.
  • Volaba en compañía de su "pequeña" mascota. Moritz, un gran danés arlequín, que sólo perdió una oreja cuando el avión se precipitó a tierra, ya sin control, luego de que la bala disparada por el soldado australiano William John " Snowy " Evans desde tierra. Evans se murió como indigente en 1925 sin saber que había sido el responsable del abatimiento del Barón Rojo. Es que la investigación se hizo después. Hasta entonces se creía que había sido autoría de Roy Brown, un capitán canadiense quién hasta escribió un libro sobre el particular.

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