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William Wheelwright

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William Wheelwright
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Presentación

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William Wheelwright (☆ Newburyport, Massachussets, Estados Unidos 18 de marzo de 1798- † Londres, Inglaterra 26 de septiembre de 1873). Empresario visionario y emprendedor que fue esencial en el desarrollo del transporte especialmente en elbarco a vapor y los ferrocarriles en Chile y Argentina.

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Contenido

1810

Nacido en el seno de una familia puritana de Nueva Inglaterra, hizo sus estudios en la Academia Phillips en Andover, tras lo cual ingresó en la marina estadounidense.Se embarcó como grumete en un barco que cubría la ruta de las Indias Occidentales.[1]

1818

Fue nombrado capitán de un buque mercante, actividad por medio de la cual llegó al hemisferio sur.

1822-1823

Un naufragio lo obligó a quedarse en Buenos Aires.

1825

Retomo sus actividades en el mar, donde viajo por barco el Cabo de Hornos a Valparaíso. En este puerto chileno tomó el mando nuevamente de un buque comercial con el cual recorrió las costas del Océano Pacífico entre Panamá y Valparaíso.

Se estableció en Guayaquil y fue nombrado Cónsul por el gobierno de los Estados Unidos. Cuando la ciudad de Guayaquil comenzó a decaer comercialmente debido a problemas políticos y a la nueva anexión de la ciudad a la Gran Colombia, decidió regresar a Valparaíso en 1829.

1829

Wheelwright se casó con Marta Gerrish Bartlett(☆1804-† Newburyport, Essex, MA 30 de agosto de 1888), el 10 de febrero de 1829 en Newburyport (Itsmo de Panamá). Tuvieron tres hijos Marian (☆ Valparaíso, 18 de octubre de 1833-† Newburyport, Essex, MA 18 de diciembre de 1835), Maria Augusta (☆ Valparaíso, 18 de octubre de 1831-† Oatlands, Inglaterra 1 de febrero de 1886) y William Wheelwright, Jr.(☆ 29 de mayo de 1840-† Londres Inglaterra 18 de octubre de 1862)[2]. Marta su mujer, era hija de Edmund Bartlet, su antiguo jefe.

S esposa Martha Gerrish Bartlett

Unas semanas más tarde se embarcó con su esposa rumbo a Cartagena, donde Wheelwright reasumió el cuidado de sus negocios, pero para su consternación, se encontró con que casi toda su propiedad había sido perdida, durante su ausencia, por la negligencia y el mal manejo de su esposa y su socio.

Sorprendido, pero no desalentado, por este descubrimiento inesperado, resolvió transferir su residencia a Valparaíso, y allí procurar mejorar su fortuna trastornada. Compró a su cuñado en Nueva York un pequeño navío, que llamó "El Cuatro de Julio" y le pidió que se lo enviara hasta la costa occidental de Sudamérica. Tras tomar el mando de este navío, después de su llegada a Valparaíso, fue contratado en un lucrativo negocio, transportando especias y lingotes de metales a lo largo de la costa.

1832

El descubrimiento del mineral de plata de Chañarcillo en 1832, concentró en la zona un gran movimiento de materiales, víveres y pasajeros. El objetivo del primer ferrocarril en Chile fue atender las necesidades de una región principalmente minera. Para materializar el proyecto, Wheelwright, quien era accionista de la Compañía Anglo-Chilena de Minas en Copiapó, contó con el apoyo de grandes capitalistas chilenos de la época, como Agustín Edwards Ossandon, Diego Carballo y Candelaria Goyenechea y de la Sierra (también conocida con el apellido de su esposo Candelaria Goyenechea de Gallo).

1835

El gobierno de José Joaquín Prieto le otorgó -por ley del 25 de agosto de 1835- una concesión en la cual Wheelwright se comprometió a establecer, al cabo de dos años, la navegación a vapor en los mares y ríos de Chile. No encontrando respaldo económico en el país, partió a Estados Unidos a buscar capitales, y luego a Londres, Inglaterra.[3]

1838

Con la ayuda del Gobierno de Chile y de los valiosos aportes de capitales británicos que se sumaron a la iniciativa, fundó la "Pacific Steam Navigation Company", que comenzó a operar el 15 de octubre de 1840, preocupándose del comercio naval entre las ciudades de Valparaíso y el Callao.

Antigua etiqueta de la "Pacific Steam Navigation Company" pegada en una maleta

1840

Tras su retorno, organizó la Pacific Steam Navigation Company el 15 de octubre de 1840, que con un capital de 250 mil libras estableció el primer tráfico comercial a vapor estable por las costas del Pacífico, entre Valparaíso y El Callao, en una primera etapa. Wheelwright fue su primer gerente.

Dos vapores, cada uno con un registro de 700 toneladas, fueron construidos en 1840 y enviados por los estrechos de Magallanes a los puertos de Valparaíso y Callao.

Después de la llegada de estos vapores a la costa del Pacífico, surgió la dificultad de conseguir carbón y la imposibilidad de asegurar reparaciones y repuestos, que era embarazosa en extremo; pero estos obstáculos fueron superados, y la comunicación de vapor fue establecida con Europa a través del Istmo de Panamá.

Wheelwright después giró su atención a la mejora de puertos y a la construcción de muelles y faros para el mejor alojamiento y la protección del comercio. Para facilitar la comunicación entre la costa y la zona minera, construyó el tercer ferrocarril sudamericano de Caldera a Copiapó, y después lo amplió en casi cuarenta millas, en el interior, en la dirección de la Cordillera de los Andes.

  • Este año en una visita al puerto de Caldera, no pudo evitar comentar con algunos mineros que se podía importar una máquina a vapor, para unir los aproximadamente 70 kilómetros que separaban Copiapó con Caldera. Su idea era disminuir así los costos de producción de los minerales, pensando en que sus vapores se verían beneficiados.
  • Poco después se interesó en un plan para unir Valparaíso y Buenos Aires por un ferrocarril sobre la cordillera que separa Chile de Argentina. Organizó un cuerpo de ingenieros para inspeccionar la línea. El trabajo fue completado en 1859, pero el gobierno chileno, a quien el proyecto fue sometido, consideró que las dificultades eran demasiado grandes para ser satisfactoriamente terminado, y la empresa fue abandonada momentáneamente.

1841-1842

  • El inicio de la línea Pacific Steam Navigation Company posibilitó un incentivo a las extracciones de carbón nacional en el Sur de Chile, destinado a alimentar a los vapores, debido al alto valor del carbón inglés. Wheelwright viajó al Sur de Chile en 1841 a trabajar en el morro de Talcahuano para explotar el carbón y extrajo 4 mil toneladas hasta septiembre de 1842.
  • Presentó a las autoridades chilenas una propuesta para la construcción de una línea férrea que uniese Santiago con Valparaíso. Wheelwright consiguió interesar en el proyecto al general Francisco Pinto y el ministro Manuel Camilo Vial (☆ 1804-†1882), quienes convencieron al general Manuel Bulnes, Presidente de Chile, para que concediera al empresario estadounidense la concesión por treinta años de un futuro ferrocarril entre Santiago y Valparaíso. Sin embargo, sus intentos para buscar socios capitalistas en Europa fracasaron a causa de la crisis que estaba viviendo el Viejo Continente, y tuvo que olvidar momentáneamente este proyecto.

1845

Solo en 1845 pudo establecer la línea entre Valparaíso, Panamá y Europa, regulando la navegación de su compañía para transportar pasajeros, correspondencia y carga.

1849

Viajó a Londres a conseguir capitales para el proyecto del Ferrocarril de Caldera a Copiapó, el cual fue arduamente debatido en el Congreso chileno, oponiéndose quienes tenían intereses en los sistemas de transporte animal.

Wheelwright materializó el proyecto por concesión del gobierno el 20 de noviembre de 1849. Se formó la Compañía del Camino Ferrocarril de Copiapó, con un capital de 800 mil pesos. Para materializar este proyecto fue fundada la primera sociedad anónima chilena: La Compañía del Ferrocarril de Santiago a Valparaíso.

= 1850

Wheelwright cierra el contrato con la constructora norteamericana Norris Brothers de Filadelfia, que se ocupa de crear el primer ferrocarril. Los primeros trabajos de construcción se iniciaron en el puerto de Caldera en 1850. Al nuevo puerto llegaron ingenieros y técnicos provenientes de Estados Unidos y Europa. Los rieles para la vía férrea, importados desde Inglaterra, fueron instalados sobre durmientes de roble. Meses después llegaría la Copiapó, la locomotora más antigua que se conserva hoy en Sudamérica. El ferrocarril contó con 81 kilómetros entre la estación de Caldera y Copiapó.

Ferrocarril Caldera Copiapó 1851

Diez años más tarde y gracias al éxito de su empresa naviera, Wheelwright, concibió la idea de conectar Copiapó con el puerto de Caldera mediante una vía férrea, con el objeto de trasladar en forma más rápida y eficaz las mercancías que se embarcarían en su flota de vapores. Por otra parte, el infatigable norteamericano, creó el primer cuerpo de bomberos del país, en 1851, el mismo año que comenzó con la construcción del ferrocarril de Copiapó.

La construcción se inició en marzo de 1851 y finalizó el 25 de diciembre de 1851, al entrar el primer ferrocarril a Copiapó, la capital de la plata. En esa ciudad también construyó la primera planta de agua potable y el alumbrado a gas hidrógeno.

Este fue el primer ferrocarril de Chile y el tercero de Sudamérica, después de uno en Guayana británica en 1848, y otro entre El Callao y Lima en mayo de 1851.

Paralelamente, Wheelwright siguió interesado en el proyecto de la línea férrea entre Santiago y Valparaíso, y aunque no la construyó, estuvo en los inicios de este proyecto (1852).

1858

Bajo su iniciativa, se instaló la primera línea de telégrafo, la cual conectaba Valparaíso con Santiago. Después se dedicó a la construcción de ferrocarriles en Argentina.

El ferrocarril trajo aparejados grandes adelantos para la región; no sólo permitió la creación del puerto de Caldera, sino que también promovió el progreso en la ciudad de Copiapó, impulsado por el ingenio de Wheelwright. Una de las principales obras fue la construcción de grandes máquinas para destilar el agua –que en el norte está cargada de cal- con el objeto de no dañar las calderas de la locomotora y de dar agua potable a la población. Otra iniciativa revolucionaria del ingeniero norteamericano, fue la instalación de alumbrado a gas.

Con el tiempo, los inversionistas chilenos de la Compañía de Ferrocarriles de Copiapó, fueron reemplazados por capitales extranjeros, obedeciendo a la tendencia creciente del aumento de inversiones europeas en Sudamérica. En la primera década del siglo XX, el primer ferrocarril fue adquirido por el Estado, incorporándose a la red longitudinal norte.

Este primer ferrocarril asentó, de algún modo, el proceso modernizador que estaba viviendo el país y su construcción marcó un hito a nivel nacional y continental. Ante este éxito, el Estado chileno dio su visto bueno para la construcción del ferrocarril entre Valparaíso y Santiago.

1863

Más tarde se trasladó a Argentina, donde construyó el "Ferrocarril Central Argentino" entre las ciudades de Córdoba y Rosario. La compañía que lo construyó se constituyó especialmente en Londres y firmó el contrato en marzo de 1863, con el ministro del interior, Guillermo Rawson[4].

1867

En una carta al Presidente José Joaquín Pérez, William Wheelwright dice que a pesar de lo señalado por Charles Darwin sobre la utilidad del carbón chileno, él lo ha utilizado con éxito en sus vapores.

† Su muerte en 1873

Con su salud deteriorada por la edad, dejó Sudamérica con su iniciativa inconclusa a mediados de 1873, regresando a Londres a la casa familiar, donde falleció el 26 de septiembre de 1873. Luego sus restos fueron trasladados a su pueblo natal en Estados Unidos.

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