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Pheidole Drogon

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Inordinate Spinescence: Taxonomic Revision and Microtomography of the Pheidole cervicornis Species Group (Hymenoptera, Formicidae)

  • Eli M. Sarnat, Georg Fischer, Evan P. Economo
  • Published: July 27, 2016

Las hormigas Pheidole drogon, viserion, barumtaun y cervicornis son las nuevas hormigas que se incluyen al género Pheidole, que contiene más de 1.000 especies repartidas por todo el mundo. Por lo general, las hormigas obreras o ‘soldados’ de este género presentan una mandíbula y una cabeza mucho más grande con respecto a su cuerpo.

El proceso de identificación, documentación y nombramiento de nuevas especies, la taxonomía, es una de las tareas más antiguas y básicas de la biología. Tradicionalmente, las nuevas especies son descritas con fotografías, dibujos y descripciones verbales.

Pheidole drogon.png

Sin embargo, en este estudio, publicado en la revista PLoS ONE[1], los autores han utilizado una nueva tecnología de imágenes 3D llamada microtomografía con rayos X –similar a la tomografía computarizada utilizada en los hospitales– que permite obtener una resolución mucho mayor de objetos tan pequeños como una hormiga.

Pheidole cervicornis.png

"Este es uno de los primeros estudios en taxonomía que utiliza microtomografía", declara Evan Economo, del Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa (OIST, por sus siglas en inglés). "Si bien este método está ganando popularidad en diferentes campos de la ciencia, su utilidad en taxonomía era desconocida”, añade.

Gracias a la observación que esta técnica permite del interior de las hormigas, los investigadores descubrieron que las distintivas espinas no solo cumplen el objetivo de defenderlas de los depredadores, sino que su interior se encuentran rellenas de fibras musculares. Aunque se necesita más investigación, sugieren que los músculos podrían ayudarlas a sostener sus enormes cabezas.

Pheidole barumtaun.png

Muestrario digital

Los investigadores utilizaron las imágenes 3D junto con las técnicas más tradicionales para crear muestras digitalizadas de cada especie encontrada, tanto de las nuevas como las conocidas con anterioridad.Una vez que una hormiga se explora mediante este método se convierte en una muestra virtual que ‘vive’ en 3D, lo que facilita que pueda ser compartida con otros científicos de todo el mundo.

"Si trabajando en la selva africana encuentra una hormiga que se desea identificar, es difícil volar hasta un museo europeo o estadounidense para ver las colecciones de especies ya conocidas", explica Fischer, investigador posdoctoral del OIST. "Digitalizando la muestra se puede descargar la hormiga virtual en cualquier parte del mundo, realizar las mediciones y exploraciones necesarias y compararla con el espécimen que está tratando de identificar", añade.

Es casi lo mismo que tener el espécimen físico delante y en algunos aspectos, es incluso mejor que el real, según los autores. "Con la muestra prácticamente se puede diseccionar el espécimen y examinar su estructura interna"[2]

Pheidole viserion.png

Abstract

The ant genus Pheidole—for all of its hyperdiversity and global ubiquity—is remarkably conservative with regard to morphological disparity. A striking exception to this constrained morphology is the spinescent morphotype, which has evolved multiple times across distantly related lineages of Indoaustralian Pheidole. The Pheidole cervicornis group contains perhaps the most extraordinary spinescent forms of all Pheidole. Here we present a taxonomic revision of the P. cervicornis group, and use microtomographic scanning technology to investigate the internal anatomy of the thoracic spines. Our findings suggest the pronotal spines of Pheidole majors, are possibly skeletomuscular adaptations for supporting their disproportionately large heads. The ‘head support hypothesis’ is an alternative to the mechanical defense hypothesis most often used to explain spinescence in ants. The P. cervicornis group is known only from New Guinea and is represented by the following four species, including two described here as new: P. barumtaun Donisthorpe, P. drogon sp. nov., P. cervicornis Emery, and P. viserion sp. nov. The group is most readily identified by the minor worker caste, which has extremely long pronotal spines and strongly bifurcating propodeal spines. The major and minor workers of all species are illustrated with specimen photographs, with the exception of the major worker of P. cervicornis, which is not known.

Fuentes & referencias

  1. journals.plos.org/Inordinate Spinescence: Taxonomic Revision and Microtomography of the Pheidole cervicornis Species Group (Hymenoptera, Formicidae)
  2. Articulo con autorización de: agenciasinc.es/Viserion y Drogon, dos hormigas

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