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Megavirus chilensis

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Presentación

Megavirus chilensis es un virus de ADN, pariente lejano del grupo Mimivirus, que infecta a las Acanthamoeba. Fue descubierto por científicos franceses en el mar chileno, en la costa de Chile (de ahí viene su nombre).​

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Con un genoma de alrededor de 1,26 megabases y un diámetro de alrededor de 700 nm, es el más grande de los virus encontrados a la fecha, siendo casi del tamaño de una pequeña bacteria.

Todavía no está clasificado por el Comité Internacional de Taxonomía de Virus, pero posiblemente será propuesto dentro de la familia Megaviridae, incluida en la superfamilia de virus nucleocitoplasmáticos de ADN de gran tamaño.

Descubrimiento

Descubierto frente al balneario de Las Cruces, en la costa central de Chile

El Megavirus se encontró frente a las costas de Las Cruces, en el centro de Chile. Fue recuperado como parte de un rastreo general en el océano para estudios de biología.

"Anteriormente, sólo se descubría un virus ya que había causado una enfermedad en seres humanos o animales y plantas. Pero ahora estamos iniciando lo que podría llamarse virología ambiental y estamos en busca de virus por todas partes.

"Basta ir a los lagos, mares y océanos y recoger el agua y filtrarla y tratar de rescatar a los virus cultivándolos con un huésped potencial".

En términos más generales, existe un interés en los virus de mar porque tienen una gran influencia en las poblaciones de plancton, organismos microscópicos que forman la base de muchas cadenas alimenticias marinas.

Y cuando matan al plancton, los virus también están ayudando a regular los ciclos geoquímicos del planeta, como el hundimiento de los organismos muertos en las profundidades[1].

Publicación

Los biólogos descubrieron el mayor virus conocido hasta hoy que desciende, probablemente, de un organismo unicelular. El artículo dedicado al descubrimiento fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences[2].

Electron microscopy of Megavirus compared with Mimivirus. (A) Mimivirus (Upper) and Megavirus (Lower) particles in a same vacuole (coinfection). (A, Inset) Cowlicks (arrow) as often seen in the Megavirus fiber outer layer. (B) Megavirus stargate. (B, Inset) Transversal section of a Megavirus particle below an open stargate. Megavirus (C) and Mimivirus (D) seeds surrounded by a lipid membrane (arrows). Megavirus (E) and Mimivirus (F) early stages of the virion factories with the seeds at their centers. Megavirus (G) and Mimivirus (H) mature virion factories in full production. (Scale bars: A–F, 200 nm; G and H, 1 μm).

El nuevo virus fue hallado en las aguas del océano frente a las costas de Chile y obtuvo el nombre Megavirus chilensis. Su genoma contiene 1.259.197 pares de nucleótidos que codifican 1.120 proteínas. Según este índice, así como su tamaño de 680 nanómetros, Megavirus chilensis es considerado el más grande del registro de los virus. Los científicos aseguran que se puede ver la partícula con un microscopio de luz ordinaria.

Además, el análisis del genoma reveló que el virus descubierto es de la familia del Mimivirus, el anterior poseedor del récord del tamaño (600 nanómetros) y el número de pares de nucleótidos (77.000 pares menos que en Megavirus). Mimivirus fue descubierto en el 1992, pero debido a su tamaño, fue identificado erróneamente como una bacteria.

Los científicos encontraron que tanto el Mimivirus como Megavirus contienen genes propios para los organismos celulares. Además, ambos son muy similares en cuanto a los genes que codifican proteínas destinados a reparar el ADN en caso de daños. Por lo tanto, según los científicos, los dos virus son descendientes de un organismo de la degradación gradual del genoma.

Su nombre

El científico que descubrió el Megavirus chilensis, Jean Michel Claverie, comentó que decidió llamarlo así porque buscaba "un nombre serio".

El científico frances comentó que llegó al país porque "es muy conocido por su biodiversidad en las costas del Pacífico" y "sólo quería sacar muestras de esta área esperando que si todo el resto tiene gran biodiversidad, entonces quizás también puedan aparecer nuevos virus".

Sobre el hallazgo, Claverie expresó que "estos virus son extremadamente importante para nosotros y para el resto del planeta porque la mitad o un tercio de la producción de oxígeno y de la fotosíntesis del planeta es producida por las algas y el plancton del océano".

"Sabemos que un tercio del plancton está muriendo cada día de infecciones provocadas por virus, entonces si no se renovara esta población de plancton en casi tres días, la mitad de un tercio de la población de oxígeno terminaría", por lo que el Megavirus chilensis representa "una nueva perspectiva"[3]

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