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Ferdinand von Zeppelin

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Ferdinand von Zeppelin
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Inventor alemán fundador de la compañía de dirigibles Zeppelin

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Bandera de Alemania.png
Conde Ferdinand Adolf August Heinrich Graf von Zeppelin (Sí Constanza, 8 de julio 1838 – † Berlín, 8 de marzo 1917), más conocido como Ferdinand von Zeppelin, fue un noble e inventor alemán fundador de la compañía de dirigibles Zeppelin.

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Contenido

Ferdinand von Zeppelin, fue pionero de la aviación. Cuando comenzó la Primera Guerra Mundial en 1914 la línea aérea Zeppelin fue la primera flota del mundo que se dedicaba al transporte civil de viajeros por el aire.

Se educó en la academia militar, estudió ingeniería civil y a los 20 años ingresó en el ejército prusiano. En el desarrollo de su carrera militar estuvo relacionado con grandes acontecimientos de su época, agregado de Prusia en la Guerra de Secesión norteamericana (1863), guerra austro prusiana (1866) y franco prusiana (1870-1871). Se retiró en 1891 con el grado de general de caballería.

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Inicio

La idea inicial para el transporte civil que se planteó era la de acoplar varios dirigibles como si fuese un tren aéreo, opción que no resultaría viable. El conde Von Zeppelin invirtió una gran cantidad de su fortuna en desarrollar este proyecto.

Estructura y técnica utilizadas

Los primeros dirigibles tenían forma de cigarro puro alargado. Se sustentaban mediante bolsas de gas que contenían hidrógeno, un elemento peligroso al ser muy inflamable; el gas, al ser menos denso que el aire, elevaba la estructura, el peso que podía elevar era mayor cuanto más volumen contuviera la bolsa, por lo que los aparatos alcanzaron un enorme tamaño. Los voluminosos artefactos debían utilizar gigantescos hangares donde fabricarse y resguardarse una vez construidos.

El primero de tales edificios lo realizó a sus expensas Von Zeppelin, con un coste de 65 000 marcos; no obstante, no se podía permitir sufragar la compra de terrenos, por lo que optó por instalarlo en el agua.

El hangar flotante

El hangar flotante lo ubicó en el lago Constanza, en la frontera alemana con Suiza. Además del ahorro económico, esta alternativa le resolvió un problema técnico; la dirección del viento era una cuestión clave, pues dificultaba el acceso y salida del dirigible en la edificación. Su instalación sobre el agua se hizo anclándolo sólo a uno de los extremos del hangar, de modo que la propia fuerza del viento lo empujaba orientándolo a su favor, así siempre estaba situado en la posición correcta para el aterrizaje o el despegue del artefacto.

El edificio disponía de un suelo deslizante, que se podía desplazar como si fuese una caja de cerillas, extrayendo la base del hangar del resto de la construcción, para sacarlo al exterior se empleaba un remolcador que tiraba de él.

1870-1900

El Zeppelin sobre Nueva York.

En la década de los setenta von Zeppelin volvió a América para encontrarse y aprender más del Profesor Lowe, llegando a tener todo el conocimiento posible sobre globos aerostáticos. Desde 1880 en adelante, Zeppelin se preocupó de la idea de crear globos dirigibles. En 1899 comenzó la construcción de su primer dirigible rígido (basado en un diseño anterior de David Schwarz), que utilizó en tres ascensiones sobre el lago de Constanza.

Para este primer dirigible Von Zeppelin construyó una estructura rígida para su nave. Numerosos diseños y proyectos en combinación con el fabricante de aluminio Carl Berg culminaron con la puesta en marcha de una fábrica de aeronaves en Friedrichshafen (Bodensee). Construyeron un prototipo tras dos años de pruebas y errores, el Luftschiff Zeppelin Eins (LZ–1) de 128 metros de largo y dos motores de 16 caballos y sustentado con hidrógeno, que despegó el 2 de julio de 1900 y voló sobre el lago Constanza, pilotado por el propio Zeppelin.

El vuelo duró 18 minutos debiendo realizar un aterrizaje de emergencia sobre el agua.

Desarrollo de esta industria

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La actividad generó una importante industria en Alemania, dedicada a fabricar las piezas requeridas para la construcción de estos aparatos. Así, en Berlín, trabajarían 16.000 mujeres ocupadas en la limpieza de intestinos de vaca, pues eran necesarios los de 500.000 reses para que proporcionaran el material suficiente como para poder fabricar una sola bolsa de gas de las que se precisaban en los dirigibles.

En 1908 el gobierno alemán decidió apoyar financieramente a la empresa de Zeppelin siempre que consiguiera realizar un vuelo ininterrumpido de 24 horas. Lamentablemente el LZ4, dirigible con el que se pretendía conseguir la proeza, no pudo concluir su itinerario, pues fue destruido por unatormenta, luego se tuvo que prescindir de las subvenciones. No obstante, decidido a mantener su empresa a flote, no dudó en recurrir incluso a colectas populares para financiarse.

Linea aérea Zeppelin

El Zepelon sobre Potsdam, en Alemania, septiembre de 1911.

Cuando comenzó la Primera Guerra Mundial en 1914 la línea aérea Zeppelin fue la primera flota del mundo que se dedicaba al transporte civil de viajeros por el aire, en la que viajaron 40 000 personas. Los dirigibles que se construían cada vez fueron más lujosos y llegaron a ser el orgullo de la nación alemana.

El Hindenburg sobre Nueva York en 1937.

Antes del inicio de la Guerra Mundial, los dirigibles de Zeppelin habían realizado 1600 horas de vuelo, con una velocidad media de 20 kilómetros por hora. Durante la gran guerra adoptarían los dirigibles su forma aerodinámica, similar a la de los que se construyen modernamente. En el conflicto bélico se utilizaron tanto para puestos de observación como para bombardeos.

El accidente

6 de mayo de 1937: El accidente del Dirigible Hindenburg[1], tras haber cruzado el Atlántico, se acercó a la base de amarre en la Estación Aeronaval de Lakehurst (Nueva Jersey USA), después de esperar varias horas a que el tiempo tormentoso le permitiera las maniobras de atraque.

A las 19:25, mientras el Hindenburg ya había largado los amarres y se acercaba a la torre, se observó a popa un destello de fuego de San Telmo, que son chispas extensas e inermes de electricidad estática (había una tormenta eléctrica y el aire estaba cargado eléctricamente). Repentinamente, se prendió fuego en la parte superior de la popa, extendiéndose casi instantáneamente por todo el dirigible mientras la estructura caía lentamente sobre los pasajeros que saltaban desde una altura de 15 m y marinos que ayudaban en las maniobras. Quedó destruido por completo en menos de 40 s y su esqueleto permaneció largo tiempo en el suelo hasta que fue vendido como chatarra.

El incendio del Hindenburg en USA, 6 de mayo 1937.

A pesar de lo impactante del desastre, de las 97 personas que había a bordo solo 35 murieron, la mayoría de ellas quemadas o aplastadas bajo la estructura. En concreto, 13 de los 36 pasajeros, y 22 de las 61 personas que formaban el servicio de tripulación murieron en el accidente. Muchos de los tripulantes y pasajeros se salvaron gracias a la rotura de los depósitos de agua que cayó sobre ellos, salvándolos de las llamas.

Recientes investigaciones han sugerido que el fuego pudo haberse visto favorecido por la composición del revestimiento. Esto habría colaborado a acelerar el fuego, pudiendo alcanzar específicamente temperaturas de hasta 3000 °C.

Tras el desastre y posterior investigación, Adolf Hitler ordenó terminar con la flota de dirigibles comerciales. El veterano LZ-127 Graf Zeppelin fue desguazado, pero el LZ-130 Graf Zeppelin II, habiéndose acabado su construcción aun a pesar del fatal accidente de su aeronave gemela (por el cual nunca llegó a realizar ningún servicio de transporte de pasajeros), fue usado brevemente antes de su retirada del servicio, como plataforma para la investigación secreta de los experimentales sistemas de radar ingleses que resultó infructuosa.

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† Su muerte en 1917

El conde Zeppelin murió en Berlin el año 1917, antes del final de la Primera Guerra Mundial. No vio, por tanto, ni el cierre provisional del proyecto Zeppelin por causa del Tratado de Versalles ni el resurgimiento de los mismos bajo su sucesor, Hugo Eckener. Tampoco llegó a ver cumplido su sueño de organizar vuelos trasatlánticos, que se hizo realidad entre 1928 y 1937.

Tumba Von Zeppelin

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