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Desierto de Atacama

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Presentación

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Desierto de Atacama. Es el más árido del planeta, se ubica en el norte de Chile, entre los ríos Río Loa y Río Copiapó, en la Región de Antofagasta y el norte de la Región de Atacama. El desierto está enmarcado por la cordillera de los Andes y la costa, cubriendo unos 105.000km2. Forma parte de la ecorregión del desierto del Pacífico, que incluye a todos los desiertos costeros de Chile.

La principal causa de su origen es un fenómeno climático global que en esta latitud crea desiertos en las costas occidentales de todos los continentes del hemisferio Sur. Grandes sistemas estables de alta presión, conocidos como anticiclones del Pacífico, se mantienen junto a la costa, creando vientos alisios hacia el este que desplazan las tormentas.

Por otra parte, la corriente de Humboldt transporta agua fría desde la Antártida hacia el norte a lo largo de la costa chilena; agua que enfría las brisas marinas del oeste, reduce la evaporación y crea una inversión térmica aire frío inmovilizado debajo de una capa de aire tibio, impidiendo la formación de nubes grandes, productoras de lluvias.

Toda la humedad creada progresivamente por estas brisas marinas se condensa a lo largo de las escarpadas laderas de la cordillera de la Costa que dan hacia el Pacífico, creando ecosistemas costeros altamente endémicos compuestos por cactus, suculentas y otros ejemplares de flora xerofítica.

El último factor que contribuye a la formación del desierto es la cordillera de los Andes, que en el norte forma una planicie volcánica elevada y ancha conocida como altiplano. Pero así como en el sur la Cordillera contribuye a capturar la humedad proveniente del Pacífico, en el norte el Altiplano impide la entrada a Chile de las tormentas cargadas de humedad provenientes de la cuenca amazónica, que se encuentra al noreste.

Historia

Su origen data de hace unos 150 millones de años, siendo en su pasado un lecho marino. Se relaciona su cambio con la llamada corriente de Humboldt. El desierto de Atacama ha estado poblado desde los comienzos de la colonización americana por etnias como los atacameños, mientras que en su litoral vivían los camanchacos, coles, lupacas y uros. Fue dominado por el señorío de Chucuito bajo el nombre de Colesuyo y luego por el Imperio inca como Collasuyo.

La región más árida fue denominada «despoblado de Atacama» durante la colonia. Después de la Independencia, la región más importante fue territorio de Bolivia, y era apreciada por el salitre, que fue el origen de la Guerra del Pacífico.

Características

Se han registrado periodos de hasta 300 años sin lluvias en su sector central, delimitado por las ciudades de Antofagasta, Calama y Copiapó, en Chile. Sin embargo, la zona se ve afectada entre enero y febrero por el llamado invierno altiplanico, produciéndose alguna que otra lluvia y abundantes tormentas eléctricas.

En las noches la temperatura influye mucho, pues puede bajar hasta -25°C en la zona de Ollagüe, mientras que en el día la temperatura se puede situar entre los 25 y 30°C a la sombra. No hay mucha diferencia entre el verano y el invierno, porque está situado al límite del trópico de Capricornio. En verano, la temperatura ambiente matinal es de 4 a 10°C y la máxima puede alcanzar los 45°C a plena irradiación solar. Respecto a la irradiación solar, ésta es muy alta en el espectro ultravioleta, por lo que se hace indispensable el uso de gafas y cremas con protección UV.

La humedad relativa del aire es de apenas un 18% en el interior, pero muy alta en el litoral, llegando hasta un 98% en los meses de invierno. La presión atmosférica es de 1.017 milibares. Existen temporadas de vientos en tornado o ventiscas cuya velocidad puede alcanzar fácilmente los 100km/h, generalmente registrados al mediodía. La topografía de la zona es de gradiente en descenso muy paulatino hacia el mar, pero su altura promedio relativa es de 400-1.500msnm.

El desierto de Atacama es rico en recursos minerales metálicos como cobre, plata, oro y también hierro, además de minerales no metálicos, entre los que destacan importantes depósitos de litio, boro, nitrato de sodio y sales de potasio así como otros minerales, p. ej la Adamita, mineral compuesto principalmente por Hidróxido de Arseniato de Zinc. El nombre de este mineral hace referencia al mineralogista francés Gilbert Joseph Adam (1795-1881) quién la describió por vez primera, allá por 1866 en este desierto.

También es de destacar el salar de Atacama, integrado en el desierto, de donde se extrae la bischofita, usada como agente permazante en la construcción de caminos. Estos recursos son explotados por varias empresas mineras, como SOQUIMICH, Lomas Bayas, Mantos Blancos y Codelco.

Páginas y Enlaces de Interés

  • Braudel, Fernand, The Perspective of the World, ISBN 0-520-08116-1, vol. III of Civilization and Capitalism 1984 (originally published in French, 1979).
  • Sagaris, Lake. Bone and dream : into the world's driest desert. 1st ed. -- Toronto : A.A. Knopf Canada, c2000. ISBN 0-676-97223-3

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