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Ceres (planeta enano)

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Ceres (planeta enano)
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Planeta enano entre Marte y Júpiter

Ceres planeta enano.jpg

Ceres es el más pequeño de los planetas enanos dentro del sistema solar. Se ubica entre las órbitas de Marte y Júpiter. Fue descubierto el 1 de enero de 1801 por Giuseppe Piazzi y recibe su nombre en honor a la diosa romana de la agricultura, las cosechas y la fecundidad, Ceres.

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Inicialmente se lo consideró como un cometa, luego como un planeta, y posteriormente fue considerado el mayor asteroide descubierto por el hombre, hasta la creación de la categoría de «planeta enano», en 2006.

Este planeta enano contiene aproximadamente la tercera parte de la masa total del cinturón de asteroides, siendo el más grande de todos los cuerpos de dicho grupo.

La idea de que un planeta frío desconocido existiera entre las órbitas de Marte y Júpiter fue sugerida por Johann Elert Bode en 1768. Sus consideraciones se basaban en la Ley de Titius-Bode, una teoría propuesta por Johann Daniel Titius en 1766. De acuerdo con esta ley, la distancia al Sol de este planeta era de unos 2,8 UA. El descubrimiento por William Herschel de Urano en 1781 incrementó la creencia en la ley de Titius-Bode. En el congreso astronómico que tuvo lugar en Gotha, Alemania, en 1796, el francés Joseph Lalande recomendó su búsqueda. Entre cinco grupos de astrónomos se repartieron el zodíaco en la búsqueda del quinto planeta y en 1800, veinticuatro astrónomos expertos, combinaron sus esfuerzos y comenzaron una búsqueda metódica del planeta propuesto. El proyecto fue encabezado por Franz Xaver von Zach. Si bien no encontraron a Ceres, sí que descubrieron grandes asteroides.

Finalmente, Ceres fue descubierto el 1 de enero de 1801 desde un observatorio en Palermo (Italia) por Giuseppe Piazzi (1746-1826), sacerdote católico y educador, mientras trabajaba en la compilación de un catálogo estelar. El día 3 de enero el cuerpo se había desplazado un tercio de luna hacia el oeste. Hasta el 24 de enero no publicó su descubrimiento creyendo que se trataba de un cometa.

El objeto fue cautamente anunciado por su descubridor en un primer momento como un cometa sin nebulosidad más que como un nuevo planeta.

Si bien Ceres no fue considerado demasiado pequeño para ser un verdadero planeta y las primeras medidas presentaban un diámetro de 480 km, permaneció listado como planeta en libros y tablas astronómicas durante más de medio siglo, hasta la década de 1850, antes de que se encontraran otros muchos objetos similares en la misma región espacial. Ceres y ese grupo de cuerpos fueron denominados cinturón de asteroides. Muchos científicos imaginaron que serían los vestigios finales de un antiguo planeta destruido, si bien actualmente se cree que el cinturón es un planeta en construcción y que nunca completó su formación.

Nombre

Piazzi lo bautizó como Ceres Ferdinandea por Ceres, la diosa romana de las plantas y el amor maternal y patrona de Sicilia, y por el rey Fernando IV de Nápoles y Sicilia, patrón de su obra. El apellido Ferdinandea se eliminó posteriormente por razones políticas. En Alemania por un corto tiempo fue llamado Hera y en Grecia es llamado Deméter que es la diosa griega equivalente a Ceres.

Características físicas

Ceres comparado con la Tierra y Luna en tamaño

Tiene un diámetro de 950 × 932 km y una superficie de 2 800 000 km², encontrándose situado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. Como comparación, su superficie es equivalente a la de Argentina.

Los indicios sugerían también que podría tener agua en forma de escarcha en su superficie y una gruesa capa de hielo sobre un núcleo rocoso. En 2014 se publicó la confirmación de que Ceres contiene agua en abundancia, expulsando al espacio hasta 6 kilos de vapor por segundo. El hallazgo fue realizado por investigadores de la Agencia Espacial Europea y la Universidad de Florida Central ayudándose del telescopio espacial Herschel.[1]

En el pasado, Ceres era considerado como el mayor de una familia de asteroides (un grupo de elementos orbitales similares), pero estudios avanzados han mostrado que Ceres tiene unas propiedades espectrales diferentes de las de los otros miembros de la familia, y ahora este grupo es denominado como «familia Gefion», nombrado con respecto al asteroide (1272) Gefion, siendo Ceres un accidental compañero sin un origen en común.

Sonda de la NASA capta extrañas luces en planeta enano Ceres

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La sonda espacial Dawn, que va en camino al planeta enano Ceres, captó nuevas imágenes en su acercamiento que ha dejado intrigado a los astrónomos del mundo. La razón a esta atención se debe a unas extrañas luces que de momento se mantienen en origen desconocido, las que se hacen notar desde la superficie de Ceres.

Ceres y luces.jpg

Según publica la NASA, vistas anteriores mostraban una luz, pero al analizar en una foto reciente tomada el 19 de febrero y a 46 mil kilómetro de Ceres, se nota que en realidad se trata de dos puntos ubicados uno al costado del otro. Andreas Nathues, encargado del equipo de cámara de encuadre de la sonda y miembro del Institute for Solar System Research, en Alemania, comentó que este punto brillante continúa siendo “demasiado pequeño” a la vista, por lo que es difícil resolver exactamente qué es lo que es. “A pesar que su tamaño es más brillante que cualquier otra cosa vista ante en Ceres, resulta inesperado y continúa siendo un misterio para nosotros”, detalló Nathues.

Por su parte, Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, aseguró que estos puntos “al parecer” están en la misma cuenca. “Esto puede indicar un origen volcánico de los puntos, pero tendremos que esperar a una mejor resolución antes de que podamos hacer tales interpretaciones geológicas”, aseguró.

Entre las posibles respuestas a este fenómeno, está que sea hielo desde donde puede estar saliendo vapor, algún campo de sal o un volcán de hielo, según publica Mashable. Todo lo anterior espera ser aclarado el próximo 6 de marzo, cuando Dawn entre en órbita de Ceres, descubierto en 1801, y considerado en su momento como un gran cometa.

Planetas del Sistema Solar a escala

Llega nave de la NASA a la órbita del planeta enano Ceres

Viernes 06 Marzo 2015

Una nave espacial de la NASA llegó hoy por primera vez a la órbita de un planeta enano, en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, para comenzar 16 meses de exploración. La agencia espacial estadounidense confirmó que la nave Dawn entró a la órbita de Ceres.

"Sucedió exactamente como esperábamos. Gentil y elegantemente Dawn ingresó al entorno gravitacional de Ceres, dijo el ingeniero en jefe de la misión Marc Rayman desde del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que gestiona la misión de 473 millones de dólares.

Ceres es la última parada para la sonda, lanzada en 2007 en un viaje al cinturón principal de asteroides. La zona está salpicada de restos rocosos que provocó la formación del Sol y los planetas hace unos 4.500 millones de años.

Dawn pasará 16 meses fotografiando la superficie de hielo. Antes de llegar a Ceres, pasó un año en Vesta explorando el asteroide y enviando imágenes impactantes de la tosca superficie antes de acercarse a Ceres, un planeta enano del tamaño de Texas y el objeto más grande en el cinturón de asteroides.

El viaje de 4.290 millones de kilómetros (3.000 millones de millas) fue posible gracias a los propulsores iónicos de Dawn, los cuales permiten una aceleración suave pero constante y más eficiente que los cohetes convencionales.

"Lo dramático de verdad es explorar este exótico mundo alienígena, dijo Rayman. La sonda envió imágenes enigmáticas de Ceres antes de llegar, donde aparecen dos áreas brillantes dentro de un cráter que podrían corresponder a concentraciones de hielo o de sal.

Los científicos esperan conseguir una imagen más nítida cuando la nave se acerque a la superficie para estudiar si siguen brotando nubes de vapor que se han detectado anteriormente. Los planetas enanos se han convertido recientemente en el objeto de varias exploraciones.

Se espera que otra nave de la NASA, New Horizons, llegue este verano a Plutón, que fue degradado a planeta enano. Dawn por poco no despega. La misión sufrió cancelaciones relacionadas con la financiación y retrasos de lanzamiento antes de recibir luz verde.[2]

Fuentes y Enlaces de Interés

  1. El asteroide Ceres, observado por el Hubble/Cons.21feb 2015
  2. NASA

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