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Batalla de Coronel

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Batalla de Coronel
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1 de noviembre de 1914

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La batalla de Coronel o batalla del día de Todos los Santos fue un combate naval de la Primera Guerra Mundial que se libró en aguas territoriales chilenas a la altura de la Bahía de Coronel (Chile), entre la flota del almirante alemán Maximilian von Spee, compuesta por los cruceros acorazados SMS Scharnhorst, SMS Gneisenau los cruceros ligeros Leipzig, Nürnberg y Dresden. Por la flota británica estaba compuesta por el Glasgow, el Crucero Monmouth, el paquebote convertido en crucero auxiliar Otranto y el Crucero Good Hope, al mando del almirante sir Christopher Cradock, en la que resultaron hundidos el Good Hope y el Monmouth el 1 de noviembre de 1914, muriendo el almirante Cradock en la batalla.

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Antes de la batalla

El conde Maximilian Johannes Maria Hubert von Spee, también conocido como Maximilian Graf von Spee (Graf significa conde) (Copenhague, 22 de junio de 1861-Islas Malvinas, 8 de diciembre de 1914) fue un almirante de la Kaiserliche Marine en la I Guerra Mundial. Al mando de la escuadra compuesta por SMS Scharnhorst, SMS Gneisenau, SMS Dresden, SMS Leipzig y SMS Nürnberg venció a una escuadra inglesa en la batalla de Coronel, junto a la costa chilena, pero resultó muerto y su escuadra destruida el 14 de noviembre de 1914 en la batalla de las Malvinas.
Almirante Real Sir Christopher George Francis Maurice Craddock (2 de julio de 1862– Coronel, Chile 1 de noviembre de 1914) fue un almirante de la Marina Real Británica a finales del siglo XIX y comienzos del XX. Encontro la muerte en la Batalla de Coronel, en costas chilenas. Un monolito en la ciudad de Coronel (Chile) recuerda su nombre y la batalla final.

12 de octubre de 1914: A los cruceros alemanes SMS Scharnhorst y SMS Gneisenau se les unió en la Isla de Pascua el Leipzig, que navegaba desde la costa mexicana y el Dresden que procedía del Atlántico Sur. El 19 de octubre Von Spee dio la orden de partir e hicieron escala en las isla de Más a tierra, actual isla Robinson Crusoe, en el Archipiélago Juan Fernández.

SMS Dresden en el Archipiélago Juan Fernández 1914.jpg

14 de octubre de |1914: El contralmirante Cradock se hallaba con su flota, anclada en las islas Malvinas, cuando recibió la orden de interceptar y destruir la escuadra alemana que venía por el Pacífico.

22 de octubre de 1914: Cradock zarpó de Puerto Stanley y se dirigió con su escuadra hacia el Pacífico vía Cabo de Hornos, sin el veterano HMS Canopus, un viejo acorazado pre-dreadnought. Cradock pidió reiteradamente refuerzos al Jefe de Estado Mayor, Sir Frederick Doveton Sturdee, ya que su escuadra no estaba a la par con la alemana, pero su petición fue rechazada recibiendo por respuesta: «Con lo que tiene es suficiente».

Cradock había enviado al crucero Glasgow a aprovisionarse nuevamente de carbón en Coronel y a enviar telegramas al Almirantazgo: de ello tuvo conocimiento Von Spee, quien se dirigió con sus navíos a ese puerto. El Glasgow sirvió involuntariamente de cebo, mientras Cradock buscaba al crucero alemán Leipzig, el cual radiaba insistentemente mensajes.[1]

30 de octubre de 1914: Llegó a Valparaíso.

Crucero acorazado alemán Scharnhorst, vencedor en la batalla de Coronel frente a sus similares británicos, pero derrotado un mes después, frente al primer crucero de batalla del mundo, el HMS Invinvible.

El combate

Ambas escuadras se avistaron al atardecer del 1 de noviembre a 80 kilómetros al frente de la bahía de Coronel: la escuadra alemana provenía de alta mar hacia el este y la británica iba pegada a la costa hacia el norte.

Cradock pensó en un ataque rápido y viró hacía la escuadra alemana con el Good Hope y sus cañones de 235 mm; a su vez, Von Spee viró a babor y se colocó paralelo. El SMS Scharnhorst disparó hacia el Good Hope con un mayor peso y cadencia de tiro que el británico. El SMS Gneisenau disparó sobre los navíos menores. A la décima andanada, la escuadra británica estaba desbaratada.

Crucero Ingles HMS Good Hope

Al anochecer, la escuadra alemana, sin mayores daños, dispersó a los restos de la escuadra británica. El Good Hope y el Montmouth estaban gravemente dañados.

Una violenta explosión, al parecer en el pañol de municiones del HMS Good Hope sirvió de referencia a los artilleros alemanes, quienes dispararon una salva en altura que cayó sobre el exánime navío y lo hizo estallar del mismo modo que el HMS Hood 27 años más tarde.

El Monmouth tenía un impacto a proa y se hundía lentamente; ya de noche (cerca de las 21 horas) se acercó el Nürnberg con su comandante, capitán del mar Karl von Schönberg, y remató al prácticamente hundido navío a cañonazos. El Glasgow y el Otranto huyeron mar adentro y luego hacia el sur, buscando la protección del acorazado Canopus, que en ese momento se encontraba a la altura de Chiloé.

El Scharnhorst persigue alos cruceros acorazados ingleses en la batalla de Coronel
El Glasgow británico

El rescate de náufragos británicos resultó imposible a causa de las grandes olas. Tras haberse reunido la escuadra alemana, se alejó del lugar hacia Valparaíso para reaprovisionarse. Ese simple hecho daría tiempo a Gran Bretaña para adelantarse a la próxima jugada de Spee.

Análisis del combate

Murieron 1654 marinos británicos, además de la pérdida de dos cruceros pesados, quedando el océano Pacífico a merced de la escuadra alemana. Von Spee supuso que las Islas Malvinas, importante enclave británico en el Atlántico Sur, estaban indefensas y decidió dirigirse hacia allí para tomarlas.

Cabe destacar que las condiciones fueron favorables para la escuadra germana, ya que el sol al atardecer dejaba a la expedición naval británica expuesta nítidamente, mientras que los cruceros alemanes se desplazaban entre la costa y la flota británica y se perfilaban menos. Un oleaje fuerte inhabilitaba parte de la artillería de 152 mm de los cruceros Good Hope y Monmouth, ya que estaban montadas en la cintura de los navíos entre el puente y la línea de flotación. Las dos naves se hundieron frente a la isla Santa María afuera de la Bahía de Coronel.

Consecuencias del combate

El golpe al orgullo británico fue duro, ya que desde 1741, a manos de los españoles, la Marina Real Británica no había visto una derrota tan humillante. El Primer Lord del Almirantazgo recién asumido, Sir John Arbuthnot Fisher ordenó la inmediata partida del almirante Sir Frederick Doveton Sturdee (hasta entonces Jefe del Estado Mayor Naval y quién había negado los refuerzos solicitados por Cradock) junto al HMS Invincible a la zona del conflicto, lo que desencadenaría otra batalla naval más, la Batalla de las islas Malvinas.

Después de la batalla, la escuadra alemana anduvo victoriosa por los puertos chilenos y retrasó su partida a su futuro destino en 18 días que serían cruciales. Esto perdería a Von Spee, pues le daría tiempo a los británicos para preparar la venganza a la afrenta de Coronel.

En la rada de Coronel, hay una placa recordatoria colocada por el gobierno chileno en honor a los caídos en el combate.

Uno nunca se imaginaría que la primera derrota naval de Reino Unido en la Primera Guerra Mundial pudo haber ocurrido a 12.000 kilómetros en el Pacífico Sur, frente a las costas de Chile.

Hace 100 años, el 1 de noviembre de 1914, la Real Armada Británica enfrentó un escuadrón alemán frente al puerto de Coronel, cerca de la segunda ciudad chilena de Concepción.

Los alemanes se alzaron con una victoria contundente, sumergiendo dos de las tres embarcaciones británicas con una pérdida de más de 1.600 vidas. Ni un solo marinero alemán murió.

Impacto en la moral

No solo se trató de la primera derrota naval de la Gran Guerra, fue la primera derrota sostenida en cualquier sitio en más de un siglo, que no sucedía desde la guerra de 1812 contra Estados Unidos.

Esto era una superpotencia siendo humillada. Este tipo de cosas simplemente no le sucedían a la Real Armada Nick Hewitt, historiador del Museo Nacional de la Real Armada Británica

Gran Bretaña había dominado los mares durante generaciones y la derrota en Coronel envió una onda sísmica por todo el imperio y el más allá. "En pocos días se difundió por el mundo", comenta Nick Hewitt, un historiador del Museo Nacional de la Real Armada en Gran Bretaña.

"Lo reportó el diario The Times, de Londres, y lo reportó The New York Times. En Australia fue titular de portada", dijo a la BBC. "Esto era una superpotencia siendo humillada. Este tipo de cosas simplemente no le sucedían a la Real Armada", añadió. Tuvo un verdadero impacto catastrófico sobre la moral británica.

Reino Unido reaccionó rápida y contundentemente. Despacharon naves desde el Mar del Norte hacia el Atlántico Sur y enfrentaron a los alemanes frente a las Islas Falkland o Malvinas, cinco semanas después. Esta vez la victoria fue británica; hundieron cuatro buques alemanes con los que murieron más de 1.800 marineros, sin perder una sola nave.

Naves anticuadas

El escuadrón alemán que batalló en Coronel estaba bajo el comando de Maximilian von Spee, un almirante de mucha experiencia.

"Eran embarcaciones experimentadas, sus tripulaciones habían estado juntas durante años y sabían exactamente lo que hacían", expresó Hewitt. En contraste, el escuadrón británico, dirigido por el contraalmirante Sir Christopher Cradock, era obsoleto.

"Las naves eran viejas. Los dos cruceros acorazados estaban mal diseñados. Tenían todas las de perder", afirmó.

"Cradock estaba en dificultades. Se iba a enfrentar a una seria oposición, sabía que su fuerza era inadecuada y, para peor de colmos, Londres no le estaba dando buenas instrucciones".

La batalla se inició entrada la tarde y continuó durante la noche. Era claramente visible desde la costa de Chile, que mantuvo su neutralidad durante toda la Primera Guerra Mundial.

La nave HMS Good Hope fue la primera en hundirse, llevándose a Cradock consigo. Apenas una hora después, los alemanes hundieron HMS Monmouth con la muerte de todos a bordo.

Recibidos en Chile como héroes

Tras la victoria, los alemanes navegaron hacia el norte y atracaron en Valparaíso, donde fueron recibidos como héroes por la numerosa colonia alemana y cientos de chilenos que apoyaban a Alemania. Pero von Spee, según cuenta la historia, no estaba de humor para celebrar, había gastado gran parte de sus municiones en Coronel y estaba lejos de casa, con pocas opciones para reabastecerse de combustible, y sobre todo a la espera de una reacción de Reino Unido.

Cuando se le entregó un ramo de flores en Chile, supuestamente dijo: "Estas vendrán bien sobre mi tumba". Un poco más de un mes después moriría, uno de cientos de víctimas alemanas en la Batalla de las Islas Falkland o Malvinas.

La armada alemana dejando Valparaíso el 3 de noviembre de 1914, después de la batalla, SMS Scharnhorst y SMS Gneisenau liderando el grupo y el SMS Nürnberg siguiéndolos. A media distancia están los cruceros Esmeralda, O'higgins y Blanco Encalada y el acorazado Capitán Prat

Ruta comercial

Durante la semana, los familiares de algunos de los marineros que murieron en Coronel viajaron a Chile para rendirles homenaje. Este sábado, habrá una ceremonia de remembranza en el propio puerto. El hecho que británicos y alemanes estuvieran en la región en esa época toma por sorpresa a muchas personas.

La realidad es que por ahí pasaba una importante ruta comercial, en ese entonces. El Canal de Panamá apenas se había inaugurado y, hasta entonces, los barcos que cruzaban del Atlántico al Pacífico tenían que dar toda la vuelta por el extremo inferior de Sudamérica y subir por la costa de Chile.[2]

"Era cuestión de comercio mercante", explicó Hewitt. "Alemania quería interrumpir el comercio británico para mermar su campaña militar".

Fuentes y Enlaces de Interés

  1. BATALLAS DE CORONEL/Cons. 1 nov 2014
  2. BBC/La gran batalla en aguas de Chile que perdieron los británicos en la Primera Guerra Mundial

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