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Archaeornithura meemannae

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Presentación

Archaeornithura meemannae stood about 6 inches (15 cm) tall on two legs that had no feathers. Image credit: Zongda Zhang / Institute of Vertebrate Paleontology and Paleoanthropology, Bejing

Archaeornithura es un género extinto de ave primitiva del periodo Cretácico Superior (Hauteriviense) de lo que ahora es China. Sus restos fósiles han aparecido en la formación Huajiying, en la provincia de Hebei.[1]

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Contenido

Descripción

Archaeornithura tenía un plumaje moderamente avanzado, plumas caudales en forma de abanico, una fúrcula en forma de U, ápices de las alas fusionados, y una álula bien desarrollada – una proyección en los bordes frontales de las alas que es usado generalmente para mejorar la maniobrabilidad durante el vuelo.1 En conjunto, estos rasgos significan que comparte muchos rasgos morfológicos con las aves modernas – muchas más que las de cualquier ave primitiva. Esto sugiere que los Ornithuromorpha divergieron de las otras aves primitivas y los dinosaurios no avianos mucho antes de lo que se pensó anteriormente. "La nueva ave es muy derivada y tiene muchos rasgos avanzados de las aves modernas," dijo su descubridor Min Wang. "Por tanto está lejos de la historia de la transición de aves a Dinosaurio"[2].

Este también sugiere que los avances evolutivos claves de las aves, el vuelo activo y el ciclo de desarrollo rápido, se iniciaron tempranamente, y que los hábitos especializados ocurrieron también en la historial inicial de las aves. Los dos especímenes conocidos de A. meemannae tienen una excelente preservación, incluyendo la de las plumas. Esta especie tenía patas largas y pies similares a los de los actuales chorlitos, lo que sugiere que era un ave costera que vadeaba aguas poco profundas en busca de comida. Esta ave parece haber sido capaz de volar. Zhou y Wang conjeturan que estos rasgos avianos pudieron haber ayudado a los ornituromorfos a sobrevivir a la extinción masiva del Cretácico-Terciario.[3]

Descubrimiento

Holotype of Archaeornithura meemannae. Anatomical abbreviations: ba – basicranium; co – coracoid; cv – cervical vertebrae; fe – femur; fi – fibula; fu – furcula; hu – humerus; ra – radius; re – rectrices; ti – tibiotarsus; tm – tarsometatarsus; ul – ulna. Scale bar – 10 mm. Image credit: Min Wang et al.

Seguramente, si lo viéramos posado en la rama de un árbol no nos sorprendería. Nos parecería un pájaro de lo más normal; quizás tan sólo el penacho de la cabeza nos llamaría la atención, por exótico. Sin embargo, bastaría con que abriera la boca para dejarnos completamente patidifusos con su ristra de dientes. Este ave de nombre complicado, Archaeornithura meemannae, es china, vivió hace 130 millones de años y se ha convertido, por el momento, en el pariente más lejano que se conoce de los pájaros.

El descubrimiento lo han realizado investigadores del Instituto de Paleontología Vertebrada y Paleoantropología de la Academia de Ciencias China, quienes describen en la revista Nature Communications un par de fósiles muy bien preservados de esta nueva especie hallados en un yacimiento en el noreste del país asiático, en la cuenca de Sichaku, en la provincia de Hebei.

Ambos especímenes son nuevos y los paleontólogos los han bautizado como Archaeornithura meemannae. Datan del Cretácico inferior y constituyen los dos registros más antiguos que se conocen de aves llamadas ornituromorfas, el linaje que dio lugar a todas las especies avícolas actuales.

“Hay una línea evolutiva de los dinosaurios que da lugar a los pájaros pero también hay pájaros que son coetáneos de los dinosaurios, como es el caso del Archaeornithura, el nuevo espécimen descubierto, que es un pájaro ya y no un dinosaurio”, especifica Novella Razzolini, investigadora del grupo del Mesozoico del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP).

Los dos nuevos ejemplares descritos parecen ser aves zancudas limícolas, como el chorlito gris o la cigüeñela, que probablemente se originaron en ambientes semiacuáticos. Los fósiles están perfectamente preservados; el plumaje se conserva casi por completo, por lo que permite ver que ya tiene características anatómicas aerodinámicas muy modernas. Los fósiles también muestran, por un lado, un álula bien desarrollada, esto es el grupo de plumas que se sitúan en el extremo del ala en forma de dedo, que cumplen una función estabilizadora y son cruciales para poder realizar maniobras complicadas durante el vuelo, aterrizar, lanzarse en picado. Y por otro lado, rectrices –las plumas de la cola- en forma de abanico, una característica que les aporta mayor agilidad en el vuelo.

“Estos fósiles tienen una morfología extremadamente similar a los pájaros actuales -señala Razzolini- Aunque también presentan características muy primitivas, como los dientes en la boca”.

La datación de las capas geológicas de las que fueron extraídos los dos fósiles indican que estos animales vivieron en el Cretácico inferior, hace 130,7 millones de años. Eso hace retroceder casi seis años el registro evolutivo de los pájaros modernos, puesto que los últimos individuos conocidos de esta rama tenían 125 millones de años. Así pues, estos dos pájaros hallados son los más antiguos del mundo.

“El descubrimiento de estos dos fósiles es importante por dos motivos: el primero, porque avanza en seis millones de años la aparición de este grupo de aves, las ornituroformas. Y el segundo, porque a pesar de que son antiguos, con 130 millones de años, son animales extremadamente modernos, que presentan muy pocas diferencias con las aves actuales. Se trata pues de un punto muy inicial de la historia evolutiva de las aves”, considera la investigadora del ICP Novella Razzolini.

El sendero evolutivo de las aves

En la actualidad existen alrededor de 10.000 especies de aves repartidas por todo el planeta y desde el avestruz hasta el colibrí, pasando por las cigüeñas o los papagayos, todas pertenecen a un grupo llamado Neornithes, que en latín significa “aves nuevas”. Llevan surcando los cielos desde hace 66 millones de años, desde el comienzo del Terciario o Cenozoico. Pero antes, durante la llamada era de los dinosaurios, esto es el Mesozoico o Secundario, que comenzó hace 252 millones de años y acabó hace 66, ya había parientes de estos animales presentes.

De hecho, existían dos linajes de aves, los enantiornites, que eran el grupo dominante y se caracterizaban por tener dientes, y del que se han encontrado más restos fósiles; y los ornituros, del que desciende las aves modernas. No obstante, el primer grupo se extinguió con los dinosaurios, sin dejar ningún descendiente moderno, mientras que el segundo evolucionó y realizó mejores adaptaciones para el vuelo. Los ancestros de estos ornituros eran los ornituromorfos, linaje al que pertenecen los dos fósiles que se acaban de presentar.

“Los dos especímenes descritos en el artículo son del linaje del que salen todas las aves modernas”, comenta la investigadora italiana Razzolini, del ICP, que añade que es interesante ver cómo “de todas las aves que se han ido describiendo hasta el momento, que datan de 145 millones de años en adelante, se ve en el registro fósil que la evolución ha ido haciendo pruebas, ensayo y error, para poder volar. Las aves descritas en este artículo son las más exitosa, evolutivamente hablando; de ahí que las aves modernas tengan las mismas características que estos especímenes”.

Estos dos fósiles proceden del mismo lugar que el dinosaurio con alas de murciélago presentado la semana pasada, la provincia de Hebei, un área fascinante para la paleontología puesto que es muy rica en restos fósiles de pájaros del Cretácico temprano (de 146 a 100 millones de años). Como ocurre con muchos restos paleontológicos en el país asiático, no fueron hallados por los investigadores, sino que fueron adquiridos por el Museo de Historia Natural Tianyu, en Shandong, a un comerciante de fósiles.

La riqueza de la fauna de Jehol

El nombre con el que han bautizado a estos fósiles, Archaeornithura meemannae, procede de la raíz griega ‘Archae’, que significa ‘antiguo’ y ‘ornithura’, uno de los dos grupos de aves del Mesozoico. Por tanto, significa “antiguo ornituromorfo’. La segunda parte del nombre es un homenaje al investigador Meemann Chang, conocido por su estudio de la fauna de Jehol, el conjunto de organismos que habitaron al noreste de China, en la provincia de Liaoning durante el Cretácico Temprano. Los restos aquí hallados son de suma importancia porque permiten estudiar aspectos de la evolución de distintos grupos de animales, como por ejemplo las aves. Además, se sabe que esta zona, Jehol, durante el Cretácico sufrió intensos episodios de erupciones volcánicas, así como una gran actividad tectónica, lo que lleva a los científicos a sugerir que este ambiente con cambios paleográficos frecuentes pudo acelerar la selección natural y también la evolución de las especies.[4]

Fuentes y Enlaces de Interés

  1. Min Wang, Xiaoting Zheng, Jingmai K. O’Connor, Graeme T. Lloyd, Xiaoli Wang, Yan Wang, Xiaomei Zhang and Zhonghe Zhou (2015). «The oldest record of Ornithuromorpha from the Early Cretaceous of China». Nature Communications 6: Article number 6987. doi:10.1038/ncomms7987.
  2. Feltman, Rachel (5 de mayo de 2015). «Scientists find the oldest ever relative of modern birds». The Washington Post.
  3. wikipedia/Archaeornithura
  4. lavanguardia/Descubierto el pariente más lejano de los pájaros

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