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715 nuevos exoplanetas

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715 nuevos exoplanetas
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Presentación

El Universo en un radio de 250 AL.Este mapa es una representación gráfica de las 1.500 estrellas más luminosas dentro de 250 años luz. Todas estas estrellas son mucho más luminosa que el Sol y la mayoría de ellas se pueden ver a simple vista. Aproximadamente un tercio de las estrellas visibles a simple vista, dentro de 250 años luz, a pesar de que esto, es sólo una pequeña parte de nuestra galaxia.

La NASA confirmó la existencia de 715 nuevos exoplanetas (planetas fuera de nuestro Sistema Solar). El descubrimiento masivo se debe a una nueva técnica llamada “validación por multiplicidad”. Con este anuncio, ya son 1,715 exoplanetas conocidos hasta el día de hoy. Algunos de ellos se encuentran en la “zona habitable”.[1]

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Contenido

El anuncio se llevó a cabo en una conferencia de prensa a la que asistieron los científicos de la NASA Douglas Hudgins y Jack Lissauer, Jason Rowe del SETI y Sara Seager del MIT. Nunca antes se había confirmado la existencia de tantos planetas de una sola vez. El logro se debe a la utilización de una nueva técnica llamada “validación por multiplicidad”.

Exoplanetas confirmados y el descubrimiento de hoy (NASA).

Lo interesante del caso es que el 95% de los nuevos planetas son más pequeños que Neptuno. Cuatro de ellos se hallan en la zona habitable de su estrella y tienen un tamaño inferior a 2,5 veces el de la Tierra. Con estos 715 mundos el número de planetas conocidos con un tamaño similar al de la Tierra se ha cuadriplicado, mientras que la cantidad de supertierras y minineptunos ha aumentado seis veces (!). Además, gracias a Kepler ahora conocemos un 200% más de planetas del tamaño de Neptuno.

Los nuevos planetas confirmados por Kepler NASA

Desde el año pasado Kepler ya no puede descubrir planetas de pequeño tamaño, pero los nuevos resultados se han obtenido a partir de los datos de los dos primeros años de observación. La novedad en este caso estriba en que se ha usado una nueva técnica para la confirmación de planetas denominada ‘verificación por multiplicidad’. El principio de esta técnica es muy sencillo. Durante su misión Kepler ha descubierto miles de candidatos a exoplanetas (unos 3600, para ser exactos), pero antes de confirmarlos los científicos deben descartar los falsos positivos, que en su mayoría son estrellas binarias y enanas marrones (binarias eclipsantes).

Sin embargo, y aunque las estrellas binarias son comunes, los sistemas compactos formados por múltiples estrellas no lo son en absoluto. Por lo tanto, si detectamos varios tránsitos en una estrella lo más probable es que se trate de un sistema planetario y no de un conjunto de estrellas girando unas alrededor de otras. Por este motivo, los 715 nuevos mundos de Kepler forman parte de sistemas múltiples y se encuentran alrededor de 305 estrellas distintas.

Distribución del tamaño y el periodo orbital de los nuevos planetas (NASA).

Uno de los nuevos planetas situados en la zona habitable es Kepler-296f, localizado alrededor de una estrella mucho más pequeña que el Sol. Puesto que Kepler-296f es dos veces más grande que la Tierra es muy posible que se trate de un minineptuno o un mundo océano en vez de un planeta rocoso, aunque obviamente no podemos determinar su naturaleza con exactitud. Los otros tres planetas situados en la zona habitable son Kepler-174d, Kepler-298d y Kepler-309c, todos ellos con tamaños muy similares.

Otro sistema llamativo es Kepler-132, una estrella binaria con planetas orbitando cada uno de los dos astros. Las dos estrellas están separadas unos 68000 millones de kilómetros y una de las estrellas posee al menos un planeta, mientras que la otra tiene dos como mínimo en una configuración ciertamente muy curiosa. Kepler-296 también parece ser un sistema binario similar, pero con cinco planetas. Por otro lado, se han podido confirmar siete planetas alrededor de Kepler-90, mientras que los sistemas Kepler 11 y Kepler-169 cuentan con seis cada uno.

Categorías

Existen dos categorías básicas en esto del descubrimiento de planetas: “planeta confirmado” y “candidato a planeta”. La observación numerosas veces aporta resultados falsos. Normalmente, para detectar un candidato a planeta se usa el método de transmisión, con el cual se detecta un cuerpo en el espacio cuando pasa en frente de su estrella y bloquea la luz. Sin embargo, aún requiere de confirmación pues los datos obtenidos de esta forma pueden resultar una anomalía en el panorama celeste o una falla técnica.

Exoplanetas.jpg

La validación por multiplicidad es una técnica desarrollada gracias a los datos obtenidos por el impresionante telescopio Kepler. No obstante, el método sólo funciona cuando se trata de sistemas solares en los que los planetas orbitan una sola estrella. Sistemas de múltiples estrellas son demasiado caóticos como para obtener datos confiables.

De los 715 planetas confirmados, se detectaron 4 que se encuentran en la “zona habitable”, es decir que no se encuentran ni demasiado cerca ni demasiado lejos de su estrella (como la Tierra). El índice parece demasiado bajo, pero eso se debe al método de validación. Es decir, el método capta más fácilmente planetas con una órbita pequeña, que no siempre alcanza la zona habitable. Los planetas en cuestión orbitan alrededor de las estrellas “M” y “K” y han sido bautizados como Kepler-174d[2], Kepler-296f, Kepler-298d y Kepler-309c.[3]

La detección también ha sido útil pare reconocer algunos patrones en la formación de planetas. Si consideramos los exoplanetas descubiertos hasta ahora, tendremos que la mayoría de planetas son pequeños. Adicionalmente, se obtuvo una anomalía que de alguna manera inquieta a los científicos. Varios de los sistemas en los que estos planetas orbitan cuentan con una suerte de “mini-Neptuno” o “súper-Tierra”; es decir un planeta tres veces el tamaño del nuestro. Resulta extraño porque en nuestro Sistema Solar no existe nada parecido.[4]

Fuentes y Enlaces de Interés

  1. Kepler NASA/Table of Confirmed Planets
  2. The Open Exoplanet Catalogue as well as this website itself are licensed under an MIT license, Cons. 1Ago 2015 6:30Am
  3. Exoplanet Reflects Practically No Light—and Scientists Have No Idea Why
  4. NASA's Kepler Discovers First Earth-Size Planet In The 'Habitable Zone' of Another Star

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